6 de mayo de 2020

Precio del café: Por qué necesitamos saber Farmgate y no sólo FOB

9 de Abril de 2020 - Perfect Daily Grind: Escrito por James Harper.

¿Cuánto le pagaron al productor que cultivaba su café?

Encontrar una respuesta a esta simple pregunta es un desafío. Tan desafiante, de hecho, que la mayoría de las tiendas de cafés y tostadores de especialidad no saben la respuesta.

Esta es una gran preocupación para ellos y los consumidores de café, porque todos quieren que los precios más altos que pagan lleguen a los caficultores. Pero la incómoda realidad es que a menudo hay pocas garantías concretas de que esto suceda. Peor aún, existe la posibilidad real de que el café especial comprado a lo que parece ser un precio financieramente sostenible esté realmente por debajo del costo de producción de un caficultor.

Desafortunadamente, el estándar actual de la industria para la transparencia, el precio FOB (Freight-On-Board), tiene parte de la culpa. Es hora de que nos devolvamos a los precios en la finca como una medida de cuán ético es realmente el café.

Josué Gómez (izquierda), el administrador de la Finca La Loma en Huila, Colombia, junto a Eduardo Godoy (derecha), un recolector de café. Crédito: Rodrigo Sánchez

¿Qué es el precio FOB y por qué lo usa la industria?

Un gran número de tostadores de café de especialidad ponen en práctica sus principios de transparencia publicando los precios a los que tienen fácil acceso. No se equivoquen: el hecho de que tantos tostadores estén haciendo esto es algo que hay que celebrar.

Sin embargo, este es casi siempre el precio que se paga al exportador de café, también conocido como precio FOB (Freight-On-Board). Este es el precio pagado por un contenedor lleno de café que está listo para ser enviado. Incluye lo que se pagó al caficultor, pero también los costos de trilla, almacenamiento y transporte en el país, así como los honorarios de los intermediarios y las tasas de exportación.

Como medida de los precios, el FOB tiene beneficios significativos. Para aquellos que pueden acceder a ella, suele ser precisa.

"La mayoría de los exportadores con los que trabajamos son muy transparentes y nos harán saber el desglose de los costos dentro de ese país", dice Bradley Steenkamp, Copropietario, Jefe de Café, y licenciado Q-Grader en Horsham Coffee Roaster.

En segundo lugar, es útil para contrastar los costos de la cadena de suministro en el origen frente a los costos en los países consumidores, así como para comparar las cadenas de suministro entre sí. "FOB es un gran punto de referencia y, en general, da una muy buena idea sobre la cantidad de dinero que regresa al país de origen", me dice Bradley.

Sin embargo, tiene una limitación muy grande. "El riesgo con sólo conocer el precio FOB es que los tostadores y los consumidores no son plenamente conscientes de cuánto de ese dinero se paga realmente al productor", dice Bradley.

El productor Jairo Taborda Berrio pesa el café en la Finca La Candela en Colombia junto con el propietario de la finca Alberto Lotero. Crédito: Café Yolima Taborda Paisa

El problema con los precios FOB

Desafortunadamente, un alto precio FOB puede enmascarar el hecho de que los caficultores están recibiendo precios insostenibles.

Desglosemos un precio típico FOB. La Guía de Transacciones de Cafés Especiales 2019 sugiere que US $1,85 dólares por libra fue el precio promedio pagado por un café verde sudamericano de 82-83,9 puntos comprado en un lote que va de 10.001 a 40.000 libras. En valor nominal, esto parece un buen negocio para un caficultor cuando se considera que el precio C, el precio promedio del café en la Bolsa de Valores de Nueva York, fue de US $1,02 dólares por libra en 2019.

El problema es que "hay una gran discrepancia entre ese precio [FOB] y lo que realmente se paga a los caficultores", explica Justin Dena, director de operaciones de iFinca, una aplicación móvil que utiliza la blockchain para verificar los precios del café desde la finca y luego los comparte con todos los que compran ese café, desde el exportador hasta el tostador, el propietario del café e incluso el consumidor. El precio en finca, FOB, y bonos de calidad se hacen transparentes.

Tradicionalmente, tan sólo el 60% del precio FOB puede llegar a las manos del productor. El 40% restante será para los costos de transporte en el país, almacenamiento, trilla húmeda (si es aplicable), trilla seca, y otros gastos indirectos en el país.

Esto sugiere que, de los $1,85 dólares por libra que un tostador pagó a su exportador, el productor pudo haber recibido sólo US $1,11 dólares por libra de lo que es por definición un café especial, con sabores de café superiores y típicamente un aumento de los costos de cultivo.

Con los costos de producción promedio de al menos US $1.20 dólares por libra para muchos caficultores latinoamericanos, si no más, este precio FOB de US $1.85 dólares por libra se vuelve problemático. Los tostadores y los consumidores pueden ser llevados a creer que los premium que están pagando están ayudando al caficultor a permanecer en el negocio, cuando en realidad, el precio FOB está enmascarando el hecho de que el caficultor perdió dinero cuando los tostadores compraron su café especial.

La buena noticia es que los cálculos cambian dramáticamente si un productor se lleva a casa el 80% del precio FOB. A US $1,48 dólares/libra de verde, un caficultor podría cubrir los costos de producción y hacer una prima. Si sus costos de producción son de US $1,20 dólares por libra, verán ganancias por libra de 28 centavos.

¿Cómo puede saber un tostador si el caficultor recibió el 60% o el 80% del precio FOB? Podrían investigar los costos de cada intermediario entre el productor y el exportador. Un método más fácil sería simplemente saber el precio pagado al caficultor.

Claudia Samboni, Dayana Chimonja, Rodrigo Sánchez y Víctor López trabajan en una finca de café en Huila, Colombia. Crédito: Rodrigo Sanchez

¿Qué es el precio en finca y por qué es más transparente?

"Tú entregas tu café [a la trilladora], ellos te pagan el precio diario de mercado, y eso es todo", dice Rodrigo Sánchez Valencia, un caficultor Colombiano de cuarta generación del Huila cuyo café está disponible con precios verificados en finca a través de iFinca.

Pero meses más tarde, "muchas veces te das cuenta de que tu café se está comercializando como un café super-excepcional, con tu nombre en los mercados internacionales", añade. (Traducido del español.)

Este precio diario que Rodrigo recibe a menudo es el precio   en finca, el precio pagado directamente al caficultor, no a los comerciantes ni a las trillas.

No es que las trillas estén necesariamente tratando de pagar menos a Rodrigo ó a otros caficultores. A veces, la discrepancia se produce simplemente porque los caficultores entregan cerezas o pergaminos a las trillas a granel. Aún no está claro si el café se va a tostar bien hasta que se es procesado.

"Ahora, tres meses más tarde, ese café ha sido catado y calificado muy bien y obtiene un muy buen precio en el mercado basado en su alta calidad", me dice Justin.

La trilladora o el exportador podría enviar una bonificación de calidad al productor. Sin embargo, con la limitada trazabilidad, es difícil ver si esto realmente sucede. "Normalmente, lo que sucedería es que quien fuera el vendedor final de ese producto, tal vez el exportador, se quedaría con todo ese... dinero de la bonificación", dice Justin.

Esto puede ser frustrante para los tostadores que quieren llevar un negocio ético y han pagado un alto precio FOB, esperando que el caficultor reciba significativamente más que el precio mínimo ofrecidos por las trilladoras.

El precio en finca elimina toda esta confusión y hace que la cadena de suministro de café sea verdaderamente transparente.

Sin embargo, antes de la invención de plataformas innovadoras como la aplicación móvil iFinca que utiliza Coffechain - como plataforma de verificación de blockchain, era imposible acceder a estos datos, confiar en que eran correctos, o vincularlos con bonos de calidad pagados más tarde en la temporada.

Christian Muños, el Gerente de Procesamiento de la Finca Monteblanco, Huila, Colombia, vierte cerezas de café en un patio de secado cubierto. Crédito de la foto: Rodrigo Sánchez

Por qué el precio en finca es tradicionalmente difícil de averiguar...

Justin me habla de una cooperativa que visitó en la zona rural de Haití, donde tenían "un sistema de contabilidad muy preciso con el nombre de cada caficultor, la cantidad de cerezas que traían a la cooperativa y la cantidad que se pagaba a [cada] productor", es decir, los precios en finca.

Si un tostador quisiera saber esto, en teoría, podría preguntarle a su importador. Pero Justin me dice que el importador a menudo no podría acceder a esa información. "Yo, un tostador que compra ese producto... Ya sabes, puedo preguntarle al importador, pero entonces el importador tiene que preguntarle al exportador o el exportador pregunta... la gran cooperativa, la gran cooperativa tiene que preguntarle a la pequeña cooperativa", dice.

Debido a que el café ha cambiado de manos tantas veces, una simple solicitud de información puede convertirse rápidamente en un pesado seguimiento de correos electrónicos que pisan las sensibilidades comerciales.

El copropietario de la tostadora de café Horsham, Bradley, secunda este sentimiento. "En nuestra experiencia, hemos encontrado que la mayoría de los importadores de café simplemente no son capaces de obtener estos datos. Mientras que algunos no quieren compartir los datos financieros, incluso los que lo hacen no siempre son capaces de obtener el precio en finca, ya que los datos pueden ser difíciles de calcular en algunos países."

Y aunque vuelvas a la cooperativa local o a la trilla que pagó los precios de la finca, es difícil determinar tu lote específico de café si "todo el café va a un lote de la comunidad y está todo mezclado", como me dice Justin. Fuera de los acuerdos comerciales directos con las fincas de café, los granos de café a menudo se combinan en cada etapa de su viaje a la tostadora.

Miguel Medina recoge las primeras cerezas de café maduras que aparecen en la Finca Monteblanco, Huila Colombia. Crédito: Rodrigo Sánchez

¿Por qué incluso los comerciantes directos podrían tener dificultades para decirle el precio en finca...

Algunos tostadores se abastecen de café directamente de un caficultor, pero obtener precios exactos en finca puede ser difícil para ellos, aunque sean ellos los que lo paguen.

Bradley compra sus café en verde directamente de las fincas de Rwanda, Kenya, Costa Rica y el Brasil, así como de los importadores. También hace compras a través de la aplicación iFinca que proporciona precios en finca verificados por libra en dólares estadounidenses.

Me dice que incluso cuando compra directamente, sigue basándose en el precio FOB al calcular el precio de la granja. "Todavía puede ser un desafío. Tenemos que trabajar con los datos generalmente trabajando hacia atrás para eliminar los costos de exportación del precio FOB."

Esto es producto del hecho de que cuando los agricultores entregan el café a sus molinos locales, entregan su café a granel en múltiples rondas a medida que se desarrolla la temporada de cosecha. En estos sacos de granos de café fuertemente comprimidos, algunos excepcionales granos de café individuales estarán rodeados por sus primos inferiores. Durante el proceso de molienda, los granos se reagrupan según su calidad.

Cada envío de café de los agricultores al beneficio también tendrá un precio diferente debido a las fluctuaciones del precio del mercado, lo que significa que se pagarán diferentes precios a pie de explotación según el día. Esto hace que conocer el precio a pie de granja sea un desafío aún mayor, ya que no está claro de cuál de los muchos sacos de café sin procesar se ha obtenido su excepcional micro lote.

Una vez que un tostador sabe lo que se le pagó al granjero, las conversiones son necesarias. Necesitan navegar por las unidades de peso locales, como la carga colombiana comparada con un quintal salvadoreño, sin mencionar las diferencias de peso y procesamiento entre el envío de pergamino y las cerezas.

Café siendo pesado en una Finca a Candela en Colombia. Crédito: Café Yolima Taborda Paisa

Farmgate ha sido discutido por los comerciantes desde hace mucho tiempo, pero a menudo se descarta por ser imposible de averiguar. Sin embargo, los tiempos están cambiando, y para mejor. Farmgate ofrece una verdadera visión de si los precios del café son sostenibles, y como industria, tenemos que mantenernos en este alto nivel.

Como dice Bradley, "Hemos trabajado muy duro para conseguir tantos cafés como sea posible que ofrezcan una verdadera transparencia y trazabilidad. Conocer el precio de la finca significa que podemos comunicarlo a nuestros clientes y encontramos que la mayoría de los clientes aman la transparencia."

Foto principal: Christian Muños, el Gerente de Procesamiento de la Finca Monteblanco, Huila, Colombia, lleva las cerezas al patio de secado cubierto. Crédito de la foto: Rodrigo Sánchez